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【信報特約】2018年回顧:虛擬貨幣的興起與回落

虛擬貨幣在未來如果要發展成為主流的資產,或許最佳的方法就是要符合各國監管的遊戲規則,而各國監管機構一旦堵塞了法例上的漏洞,建立大眾對虛擬貨幣的信心,則長遠發展可期。只是,一個原本以自由主義的原則建立的工具,被大衆馴服後,又會否是原本的那回事?

 

2018年是見證比特幣 (Bitcoin) 誕生的10週年,比特幣在2008年10月31日誕生,是虛擬貨幣(又稱加密貨幣)的始祖,而在過去的10年裡,它已經成為全球家喻戶曉的名字。

 

虛擬貨幣近年在全球大行其道,成為公眾炒賣投機的工具, 2018年就見證著比特幣的價格在去年飆升超過900%達到近2萬美元(15,800英鎊)的峰值(2018年1月5日:$16665), 但之後回落至4,066美元的新低價(2018年11月15日:$5300)。

 

虛擬貨幣就是通過虛擬空間發行的貨幣,並在特定社群內讓用戶購買商品和服務的貨幣。由於虛擬貨幣本身不是實體的資產,只是儲存在電腦上的數字記錄,它們本身欠缺實體經濟支持,因此價錢容易波動。虛擬貨幣可以通過首次代幣發行 (initial coin offering) 或者俗稱「挖礦」的方式取得。首次代幣發行是區塊鏈初創公司使用的籌資機制,類似於股票市場的首次公開發行 (Initial Public Offering), 為首次代幣發行中在產品準備上市之前籌集資金。而「挖礦」就是通過使用高性能電腦,即俗稱的「礦機」,經過解密方式獲得虛擬貨幣。但是虛擬貨幣由於欠缺監管,成為了很多非法集團洗黑錢或者是騙徒欺騙大眾金錢的工具。

比特幣在2008年10月31日誕生,至今剛好有十年歷史 (圖片來源: Wikimedia Commons)

虛擬貨幣的不安全反映在全球不同的事件上,例如日本最大的加密貨幣交易所之一 Coincheck在平臺有超過5億美元的加密貨幣被盜。日本金融廳因此向幾家交易所發出處罰通知,甚至迫使一些機構停止營業。

 

在各種這些事件下,各國於2018年都陸續收緊對虛擬貨幣的監管, 從而保障大眾的利益。曾經在2013年是比特幣主要參與國家的中國已經在去年9月宣佈全面禁止首次代幣發行,鄰近的韓國也對首次代幣發行施行禁令。

 

而香港證監會已於2018年11月對虛擬資產推出了新措施。主要措施包括:將虛擬資產中包含超過10%加密貨幣的投資組合管理公司及虛擬資產基金分銷商納入證監會的監管範圍; 另外,證監會將會在其「監管沙箱」內,探索虛擬資產交易平臺是否適宜受到規管,並會觀察有意從事有關業務的平臺營運者在沙箱環境中的運作情況,以及它們能否符合建議的監管規定再決定日後的發牌規管範圍。

 

根據現行的香港法例,鑒於虛擬貨幣的性質不能夠符合法例上「證券」或者「貨幣」的性質,虛擬貨幣未必能夠受相關法例的監管。

「挖礦」就是通過使用俗稱「礦機」的高性能電腦並經過解密方式獲得虛擬貨幣 (圖片來源: Wikimedia Commons)

與此同時,總部設於巴黎的全球性的防制洗錢機構防洗錢金融行動小組(FATF)於10月19日表示,會在明年6月提出各國應如何監督虛擬貨幣的首輪規定。FATF指出, 全球各管轄地將被要求核發虛擬貨幣交易所執照或進行監管,藉以防止利用加密貨幣當作洗錢工具、提供恐怖主義融資、或者是其他形式的犯罪行為。同時在發行新的虛擬貨幣時,提供金融服務的企業亦要遵守規定。而英國政府已于今個月表示已準備好授權英國金融監管機構監督所有加密貨幣資產,因應有英國國會議員發出警告稱比特幣和其他加密貨幣是“瘋狂”的資產,使消費者面臨一系列風險。鑒於各地對於虛擬貨幣的監管,虛擬貨幣的熱潮已經在2018年下半年下跌。究竟虛擬貨幣在2019年會否有空間增長或者再次大受歡迎,還是未知之數。但是就算是有發展空間,可以肯定的是各國對於監管虛擬貨幣已經積極採取行動, 就算是比特幣大國美國 – 雖然他們表面上很支持虛擬貨幣的發展,在2017年底容許比特幣期貨在芝加哥商品交易所推出- 但是當地政府就於2018年9月中裁定美國證券法可能會涵蓋首次代幣發行, 往後美國政府處理案件時,可以將首次代幣發行定義為“證券“ ,從而得到聯邦刑法的保障。

 

虛擬貨幣在未來如果要發展成為主流的資產,或許最佳的方法就是要符合各國監管的遊戲規則,而各國監管機構一旦堵塞了法例上的漏洞,建立大眾對虛擬貨幣的信心,則長遠發展可期。只是,一個原本以自由主義的原則建立的工具,被大衆馴服後,又會否是原本的那回事?

 

(原文刊於信報,作者陳逸翹)

 

 

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